Les hauts dirigeants des Raptors sont dans la bulle eux aussi

Le président des Raptors, Masai Ujiri, a organisé deux visites virtuelles du campus de la NBA, à Walt Disney World.

Il a d'abord montré l'étage de l'hôtel des Raptors, où se trouvent des bannières « We The North », ainsi qu'une grande murale de la ligne d'horizon de Toronto.

Dans la seconde visite, il a mis en vedette l'aréna principal, l'une des trois sites où se déroulent les matches de préparation, depuis mercredi.

« C'est là que se déroulera la finale de la NBA, a dit Ujiri. J'espère que nous serons là. »

Lorsque les Raptors sont partis pour la Floride, il y a près d'un mois, ils ont fait leurs valises pour quatre mois. Les champions en titre se sont préparés pour du long terme.

Ujiri et le directeur général Bobby Webster vivent dans la bulle avec les joueurs - Toronto est peut-être la seule équipe avec deux hauts dirigeants sur place, d'ailleurs.

« Vous savez à quel point l'équipe est tissée serré. Nous voulons continuer de nourrir la culture que nous avons établie, a dit Webster lors d'un Zoom, jeudi. Nous sommes dans le même bateau que les joueurs. Ils savent qu'ils ont tout notre soutien. Le simple fait de vivre ça est inestimable, à mon avis. »

Les Raptors disputeront leur premier match en 137 jours ce vendredi, contre Houston - ce sera le premier de leurs trois matches de préparation.

La vraie reprise commencera le 30 juillet, avec les premiers matches de classement.

Les Raptors vont entamer leurs huit matches de classement le 1er août, face aux Lakers de Los Angeles.

Les Lakers ont débuté leurs matches préparatoires en s'inclinant 108-104 devant les Mavericks de Dallas, jeudi. LeBron James et Anthony Davis ont joué seulement en première période, inscrivant chacun 12 points. Les deux ont obtenu une quinzaine de minutes de jeu.

À Disney, les arénas sont vides à l'exception des joueurs, des entraîneurs, des officiels et des diffuseurs. Ujiri a confié que les fans de Toronto vont lui manquer.

« Je sais qu'ils sont dans nos coeurs et nous sommes dans leurs coeurs, a dit Ujiri. Je sais que le soutien sera là à 100 %. J'espère que nous pourrons leur amener de la joie. »

Avoir Ujiri et Webster à leurs côtés est « énorme », a déclaré Patrick McCaw.

« Ils font le sacrifice d'être ici avec l'équipe, loin de leurs enfants et de leurs femmes, juste pour nous soutenir, a dit McCaw. Juste pour nous aider à terminer le reste de la saison avec tout ce qui se passe en ce moment, la pandémie, le mouvement Black Lives Matter.

« Ils ont choisi d'être ici avec nous, à chaque étape du processus. »

Norman Powell apprécie qu'Ujiri et Webster soient en communication constante avec les joueurs.

« Ils parlent souvent aux gars durant l'entraînement, a mentionné Powell. C'est bien de les voir interagir avec tout le monde. L'organisation met de l'avant son caractère familial, et ils en donnent un bel exemple. »

Après le départ de Kawhi Leonard comme joueur autonome, peu de gens pensaient que les Raptors avaient de réelles chances d'impressionner à nouveau.

Mais en dépit aussi de nombreuses blessures, les Raptors étaient deuxièmes dans la Conférence Est au moment de l'interruption de la saison, le 11 mars. Ils n'ont pas joué depuis leur victoire à Salt Lake City face à Utah Jazz (101-92) , le 9 mars.

Il serait surprenant que les Raptors glissent plus bas que le troisième rang, en vue des séries éliminatoires. L'équipe a bien hâte de défendre son titre.

« Nous sommes très enthousiastes, a dit Webster. Vous avez entendu les gars. Ils ont hâte de jouer. Ils veulent continuer de faire mentir ceux qui doutent du club. »

Jouer devant des sièges vides sera étrange, bien que des écrans vont montrer des foules virtuelles. Powell a dit que les joueurs n'ont pas besoin d'un public pour travailler dur.

« Quand vous avez l'esprit de compétition, ça importe peu d'être devant 20 000 fans, seul au centre récréatif ou avec quelques amis, a t-il déclaré.

« Si vous êtes un compétiteur, vous voulez gagner. On le voit dans nos entraînements: ça devient vraiment compétitif. »

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