NCAA : Chuma Okeke et Auburn dominent le Tennessee (n°5) en finale de la saison régulière

AUBURN, Ala. (AP) - Les Tigres d’Auburn ont gardé leur meilleur temps pour la fin, de même que Jared Harper. L'arrière nigérian d'Auburn Chuma Okeke a brillé avec 22 points à 9/14 au tir, 5 rebonds et 4 interceptions en 36 minutes. 

Harper a réussi quatre lancers francs consécutifs au cours des 31 dernières secondes et deux tirs à trois points pour aider Auburn à remporter une victoire sur le fil du rasoir (84 à 80) contre le Tennessee, numéro 5, samedi lors de la finale de la saison régulière.

Les Tigers (22-9 et 11-7 Southeastern Conference) ont remporté leur quatrième victoire consécutive et la plus grande victoire de la saison dans une salle comble d’Auburn Arena. C'était la première victoire d'Auburn contre une équipe du Top 5 depuis sa victoire sur Arkansas en 1995.

"Tout le monde dans le pays reconnaît que le Tennessee est une équipe des Final Four", a déclaré l'entraîneur d'Auburn, Bruce Pearl, ancien responsable du Tennessee. "Tout le monde dans le pays reconnaît maintenant qu'Auburn est capable de battre et a en fait battu une équipe de Final Four."

Les Volunteers (27-4, 15-3) auraient pu remporter au moins une partie du titre de la saison régulière de la SEC grâce à une victoire, mais la 10e LSU a remporté le championnat avec une victoire sur Vanderbilt. Ils n'ont jamais remporté de championnats consécutifs de la SEC et seront la troisième tête de série du tournoi.

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"Il y a un an, vous y réfléchissez, nous gagnons le championnat avec cinq défaites", a déclaré l'entraîneur du Tennessee, Rick Barnes. "Cette année, nous n'en avons que trois. Vous devez apprendre de cela. Certaines des erreurs que nous avons commises aujourd'hui ne peuvent pas être commises. Pas à cette période de l'année."

Les deux équipes ont partagé le titre de la saison régulière de la SEC l'an dernier et Auburn a passé six semaines dans le top 10 avant de chuter du classement.

Auburn appréciait le rôle de spoiler cette fois. Les Tigers seront la tête de série n°5 de la SEC et recevront un laissez-passer de premier tour dans le tournoi de la ligue.

Samir Doughty d'Auburn s'est emparé du ballon après que le tir de Grant Williams ait été bloqué et a réussi un panier à 3 points pour éteindre les Volunteers. Harper a réussi deux lancers francs alors qu'il ne restait plus que 31 secondes pour un petit matelas de 80-74, et la tentative de Jordan Bone à 3 points à l'autre bout ne s'est pas soldée par un échec.

Williams a obtenu le rebond et a provoqué une faute de Flagrant 1 d'Anfernee McLemore. Williams a converti deux lancers francs à 23 secondes de la fin et les Vols ont eu une autre possession. Williams a tenté un panier rapide à partir du jeu intérieur.

Harper a toutefois marqué deux autres lancers francs, alors qu'il ne restait plus que 20 secondes pour mener 82-78. Il avait scellé la victoire 66-60 du mardi soir à Alabama avec deux paniers consécutifs.

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"Il vient d'avoir quatre excellents matchs", a déclaré Pearl. "À bien des égards, mettre l'équipe sur son dos, en acceptant la responsabilité d'un quart-arrière d'avoir à faire des jeux. Il a été exceptionnel."

Bone a ensuite raté une tentative à 3 points et son coéquipier Jordan Bowden n'a pas pu contrôler le rebond, qui est sorti des limites.

Doughty a frappé deux autres coups nuls pour les Tigers. Ils ont célébré des moments plus tard, avec Bryce Brown grimper sur la table de presse devant la section des étudiants après son dernier match à domicile.

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"C'est quelque chose que je venais juste de faire", a déclaré Brown, qui avait 16 points et quatre 3 points. "Je voulais juste partager ce moment avec les fans. Je voulais partager les moments avec mes parents. Ma tante et ma mère étaient là-haut, c'est à qui je suis allé."

L'arriere nigérian Chuma Okeke a mené Auburn avec 22 points, un de moins que son record en carrière. Harper a récolté 16 points et huit passes décisives, ses deux seuls marqueurs à trois points revenant dans les dernières minutes.

Williams a terminé avec 25 points et neuf rebonds pour les Vols. Bone en avait 17 et Bowden 16. L'amiral Schofield en a marqué 13 avant de commettre sa dernière faute.

"Nous avons gagné le match, le Tennessee ne l'a pas perdu", a déclaré Pearl. "Nous avons remporté le match de basket-ball en raison de la qualité de notre jeu."

GRANDE IMAGE

Tennessee: Une 28e victoire aurait égalé au deuxième rang de l'histoire du programme. Les quatre pertes des Vols ont été combinées avec 15 points. Ils ont dépassé Auburn 39-27.

Auburn: A terminé la saison régulière avec un bilan de 2-5 contre des adversaires classés. A peut-être eu ses meilleures performances globales de la saison, encaissant seulement cinq défaites. 

SUIVANT

Le Tennessee obtient un double laissez-passer avant l’ouverture du tournoi SEC à Nashville, dans le Tennessee.

Auburn ouvre le tournoi SEC jeudi contre le vainqueur du Missouri-Géorgie.

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