De Lagos à l'université de Virginie, l'histoire de Felicia Aiyeota, un phénomène du basket nigérian

Felicia Aiyeotan (21 ans, 2.06 m) avait neuf ans et vivait dans son pays natal, à Lagos, au Nigéria, lorsqu'elle a remarqué qu'elle était déjà plus grande que son père et sa mère (1.72 m). À l’âge de 12 ans, Felicia mesurait 1.94 m, et c’est alors qu’elle a vécu ce qu’elle appelle le pire moment de sa vie.

C'était censé être un jour de fête - un des camarades de classe d'Aiyeotan organisait une fête d'anniversaire avec des sacs-cadeaux pour tous les enfants. Mais lorsque la femme qui les distribuait est arrivée à Aiyeotan, elle est devenue furieuse.

"J'avais les mains en l'air pour accepter le sac cadeau", dit Aiyeotan, "et la dame se mit à dire:" Qu'est-ce qui ne va pas avec vous? Vous êtes si grand et vous voulez toujours un sac cadeau pour enfant? "

"Elle pensait que j'étais un adulte. Je suis partie. Je souhaitais à ce moment-là que la terre puisse s'ouvrir pour que je puisse disparaître. J'ai regretté d'être grande."

Maintenant avec une taille de 2.06 m, plus grande que l'Australienne Liz Cambage (2.03 m) et même taille que l'américaine Brittney Griner (2.06 m), Aiyeotan ne se sent plus ainsi.

Après cette fête d'anniversaire, Aiyeotan a été initié au basketball. Cela a littéralement et considérablement changé sa vie. On lui a donné son objectif et on l'a amenée aux États-Unis, où des entraîneurs de collèges se sont alignés pour lui offrir des bourses.

En septembre 2015 à ses 18 ans à la Blair Academy (Blairstown, New Jersey), Aiyeotan était le candidat numéro 33 dans le top 100 des meilleurs espoirs de HoopGurlz pour la catégorie 2016.

À cette époque, elle envisagait d'intégrer une liste de six collèges - Boston College, Floride, Penn State, Rutgers, Virginie et Virginia Tech - mais malgré d'autres collèges qui se sont rajoutés à cette longue liste, elle a finalement accepté l'offre des Virginia Cavaliers.

Aiyeotan avait réduit le processus de recrutement souvent compliqué à une simple liste d'interrogations: "Où vais-je avoir la meilleure éducation? Suis-je à l'aise là-bas? Est-ce que je vais jouer?" Voici les trois questions posées par la native de Lagos avant de prendre sa décision. 

Felicia Aiyeotan et Mobolaji Akiode sur un terrain de Basket-ball à Lagos

Felicia Aiyeotan et Mobolaji Akiode sur un terrain de Basket-ball à Lagos

Des larmes aux acclamations
La taille stupéfiante d'Aiyeotan vient de son grand-père maternel, Ola Rotimi, qui aurait mesuré 2.16 m.

Mais Rotimi n'était pas un athlète et Aiyeotan non plus, jusqu'à ce que sa mère l'engage à se présenter à un camp de basket-ball appelé "Hope 4 Girls Africa", dirigé par Mobolaji Akiode, qui a passé une partie de son enfance au Nigeria.

Née dans le New Jersey, sa famille déménage dans le pays natal, le Nigeria, peu après. Akiode retourne aux États-unis quand elle a huit ans. Elle est victime d'intimidation en raison de sa taille (1.55 m), mais elle effectue un excellent parcours scolaire et sportif et elle conduit la Columbia High School au championnat fédéral 1998. Akiode gagne une bourse pour jouer au basket-ball universitaire à l'Université Fordham. À Fordham, Akiode est la huitième personne à enregistrer 1 000 points et 500 rebonds dans sa carrière. Elle a également obtenu un essai en WNBA avec les Shock de Détroit après sa carrière universitaire.

Mobolaji Akiode, la femme qui a permis à de nombreuses jeunes de la région de Lagos dont Olamide Christina Abarowa (22 ans, 1.98 m), Ella Awobajo (1.83 m, Hartford Hawks Athletics) et le phénomène Felicia Aiyeotanto (2.06 m, Virginia Cavaliers) d'intégrer d'avoir curus scolaire aux États-Unis tout en jouant au basketball.

Mobolaji Akiode, la femme qui a permis à de nombreuses jeunes de la région de Lagos dont Olamide Christina Abarowa (22 ans, 1.98 m), Ella Awobajo (1.83 m, Hartford Hawks Athletics) et le phénomène Felicia Aiyeotanto (2.06 m, Virginia Cavaliers) d'intégrer d'avoir curus scolaire aux États-Unis tout en jouant au basketball.

Elle est membre de l'équipe du Nigeria de basket-ball féminin aux Jeux olympiques d'été de 2004 et aux Jeux du Commonwealth de 2006. Elle est diplômée de l'université avec un diplôme en comptabilité. Après ses études, elle décroche un emploi à ESPN. Elle quitte le Nigeria en 2010 pour démarrer un camp de basket-ball. En 2014, elle est nommée l'une des 25 ESPNW Impact.

Intronisée au temple de la renommée sportive de Fordham en 2014, Akiode a dû convaincre Aiyeotan de se rendre sur le terrain.

De Lagos à l'université de Virginie, l'histoire de Felicia Aiyeota, un phénomène du basket nigérian

"Elle pleurait," dit Akiode. "Je devais la faire jouer."

Aiyeotan a déclaré que sa réticence était due à un manque de confiance en soi. "À l'époque, je ne voulais pas appartenir à quoi que ce soit", a déclaré Aiyeotan. "Je voulais juste être seul. Quand j'essayais de rejoindre quoi que ce soit, on se moquait toujours de moi."

Ce camp était différent, cependant. Akiode a travaillé dur pour trouver des chaussures adaptées à Aiyeotan, qui porte une chaussure de taille 17 (US) pour hommes donc taile de 52 (EU). Les autres filles ont également encouragé Aiyeotan à jouer.

"Les deux premiers jours - ce n'était pas facile car tout le monde connaissait déjà le jeu, et je ne le savais pas", a déclaré Aiyeotan.

"Cette semaine-là, ma timidité est partie. J'étais libre et à l'aise. Je me suis senti accepté pour la première fois."

Une fois le camp terminé, l’espoir semblait disparaître.

L'école d'Aiyeotan n'avait ni équipe ni terrain de basket. Sa seule occasion de jouer était le samedi dans un gymnase à environ 30 minutes de chez elle. Mais quand elle est arrivée au gymnase - qui n'avait que deux cerceaux - elle n'a pas pu se rendre sur le terrain. Malgré sa taille, personne ne la choisirait dans les équipes.

Aiyeotan, qui est l'enfant du milieu et la seule fille sur trois frères et sœurs, a fait venir son frère aîné qui mesure 1.95 m pour qu'il vienne au gymnase avec elle. Lorsqu'il a été choisi, il a dit qu'il ne jouerait que si sa sœur pouvait faire partie de la même équipe.

Au moment où Akiode est revenu au Nigeria trois mois plus tard, en novembre 2009, Aiyeotan s'était considérablement amélioré, même avec un temps de pratique aussi limité.

Sa mère, Wemimo Aiyeotan, est venue rendre visite à Akiode lors du camp de novembre 2009. "La mère de Felicia a dit: 'Ma fille n'a pas été la même depuis que vous l'avez rencontrée. Elle pense qu'elle peut être quelqu'un maintenant.'

"C'est comme ça que notre lien a commencé."

De Lagos à l'université de Virginie, l'histoire de Felicia Aiyeota, un phénomène du basket nigérian

Le voyage en Amérique
Peu de temps après, Akiode, avec l'approbation de Wemimo, a commencé à appeler des écoles aux États-Unis afin de placer Aiyeotan.

Aiyeotan s'est retrouvée à Neumann-Goretti, à Philadelphie, où elle a joué pendant trois ans (2012-2015), devenant une star en tant que junior. Akiode, 36 ans, est devenue sa tutrice légale et Aiyeotan vivait dans une famille d'accueil à Philadelphie.

Cet arrangement a pris fin en avril 2015, alors que le programme Neumann-Goretti faisait l’objet d’une controverse après avoir été invaincu et remporté le titre national.

"J'adore le basketball. C'est un exutoire pour moi de m'exprimer. Je pense que c'est le seul endroit où je me situe en tant que fille de 2.06 m, a déclarée Felicia Aiyeotan.

Mais malgré les accusations des écoles rivales, Aiyeotan et une autre Nigériane, de 1.98 m, Christina Aborowa (22 ans), maintenant étudiante de troisième année au Texas, ont été jugées légalement dans le pays et avaient l’âge approprié pour concourir au basketball au lycée.

"Quand je l'ai placée à Neumann-Goretti, je ne connaissais pas toutes les rivalités de la Ligue catholique de Philadelphie", a déclaré Akiode. "Qui savait que le basket était si fou là-bas?

"Nous avons été pris dans quelque chose de plus grand et de plus fou que ce que j'aurais pu imaginer. [Aiyeotan et Aborowa] étaient des cibles faciles parce qu'elles étaient grandes. Mais je suis plus que confiante que nous n'avons rien fait de mal."

Akiode a déclaré que Neumann-Goretti était favorable. "Ils voulaient que Felicia reste", a déclaré Akiode. "Mais ils ont compris que nous voulions que Felicia prenne un nouveau départ."

Ce nouveau départ est arrivé à Blair, où Aiyeotan a fait ses débuts en septembre 2015.

De Lagos à l'université de Virginie, l'histoire de Felicia Aiyeota, un phénomène du basket nigérian

Mais malgré les accusations des écoles rivales, Aiyeotan et une autre Nigériane, de 1.98 m, Christina Aborowa (22 ans), maintenant étudiante de troisième année au Texas, ont été jugées légalement dans le pays et avaient l’âge approprié pour concourir au basketball au lycée.

"Quand je l'ai placée à Neumann-Goretti, je ne connaissais pas toutes les rivalités de la Ligue catholique de Philadelphie", a déclaré Akiode. "Qui savait que le basket était si fou là-bas?

"Nous avons été pris dans quelque chose de plus grand et de plus fou que ce que j'aurais pu imaginer. [Aiyeotan et Aborowa] étaient des cibles faciles parce qu'elles étaient grandes. Mais je suis plus que confiante que nous n'avons rien fait de mal."

Akiode a déclaré que Neumann-Goretti était favorable. "Ils voulaient que Felicia reste", a déclaré Akiode. "Mais ils ont compris que nous voulions que Felicia prenne un nouveau départ."

Ce nouveau départ est arrivé à Blair, où Aiyeotan a fait ses débuts en septembre 2015.

De Lagos à l'université de Virginie, l'histoire de Felicia Aiyeota, un phénomène du basket nigérian

Espoir restauré
Aiyeotan, qui a une moyenne cumulative de 3,7, est une élève bien meilleure qu’elle ne l’était au Nigéria.

"J'étais un peu fragile à la maison", a déclaré Aiyeotan. "Je n'étais pas dans le bon environnement. Nous avions plus de 100 enfants dans une salle de classe qui essayaient de faire attention. Et j'étais timide à cause de ma taille."

Chez Blair, les classes sont beaucoup plus petites. L'éducation est extrêmement importante pour Aiyeotan, qui souhaite créer sa propre ligne de vêtements et trouver des moyens de redonner à la population du Nigéria. Elle souhaite également s'installer aux États-Unis et emmener sa famille avec elle.

Le basket-ball pourrait rendre tout cela possible.

"J'adore le basket-ball", a-t-elle déclaré. "C’est un moyen pour moi de m’exprimer. Je pense que c’est le seul endroit où je me situe en tant que fille de 2.06 m."

En effet, la vie n'est pas facile pour quelqu'un d'aussi grand. Aiyeotan a déclaré qu'elle avait du mal à trouver les vêtements qui lui allaient et qu'elle devait dormir "en biais" pour que ses jambes ne sortent pas de son lit.

Néanmoins, au moins une de ses coéquipières avait déclaré en 2015 qu'Aiyeotan était la "personne la plus gentille du campus", engageant toujours les autres dans une conversation.

De Lagos à l'université de Virginie, l'histoire de Felicia Aiyeota, un phénomène du basket nigérian

Souvent, le sujet de sa capacité à dunker est soulevé.

L'entraîneur de Blair, Quint Clarke, qui s'est rendu à Lagos durant l'été 2015 pour travailler dans le camp Hope 4 Girls d'Akiode, a rencontré la mère d'Aiyeotan lors de sa visite, a déclaré que son nouveau pivot s'était échoué à l'entraînement. Elle a effectué une manœuvre "en un dribble", terminant par un dunk, a déclaré Clarke.

Andra Espinoza-Hunter, une meneuse junior de 1.55 m chez Blair, qui s’est engagée pour le Connecticut, a déclaré qu’elle était ravie de voir ce mouvement se dérouler dans un match.

"Elle peut facilement s'immerger", a déclaré Espinoza-Hunter. "Espérons que pour un match à domicile, nous pouvons lui lancer un alley-oop, elle peut l'abattre, et les fans peuvent devenir fous."

Keer Sun, une ancienne joueuse chinoise de Blair Academy, a déclaré qu'Aiyeotan était "impossible" à stopper à ce poste.

"Nous lui passons très haut le ballon afin que personne ne puisse l'obtenir sauf elle", a déclaré Sun. "C'est un sentiment de sécurité parce que lorsque vous le lui transmettez, vous savez qu'elle va probablement marquer"

Capable de dunker, Felicia Aiyeotan, est actuellement junior chez les Virginia Cavaliers dans la NCAA. Elle est avec les Cavaliers depuis 2016.Véritable tour de contrôle dans la raquette, Aiyeotan est déjà sur la liste de la Fédération Nigériane de Basket-ball pour intégrer les rangs des D'Tigress dans un futur proche. 

Retour à l'accueil